Les accords de Bâle III sont un ensemble de réformes financières mondiales élaborées par le Comité de Bâle sur le contrôle bancaire (BCBS), sous la tutelle de la Banque des règlements internationaux (BRI). Les changements à venir visent à renforcer la réglementation, la supervision et la gestion des risques au sein du secteur bancaire international. 

Les travaux sur Bâle III ont commencé en 2008, après le début de la Grande Récession. La version originale a été adoptée en 2010, pour être mise en oeuvre de 2013 à 2015.

Certains changements demandés dans Bâle III étaient si extrêmes que des révisions y ont été apportées et que leur mise en œuvre a été reportée à plusieurs reprises. Dans l’état actuel des choses, une partie de Bâle III prendra effet à la fin du mois de juin de cette année, tandis que tous les changements entreront en vigueur le 1er janvier 2023.

L’objectif des prochaines réglementations de Bâle est de limiter les niveaux de risque que les banques prennent dans leur quête de profits, ce qui, espérons-le, permettra d'éviter une crise financière mondiale majeure si les marchés se retournaient. En théorie, c’est une excellente idée. Cependant, dans la pratique, certains changements pourraient être si perturbateurs pour les actions de certains gouvernements, banques centrales et établissements financiers qu'ils suscitent déjà une forte opposition.

Une partie de la réglementation de Bâle III qui pourrait être particulièrement perturbatrice est celle concernant le négoce de métaux précieux par les banques.

Plusieurs grandes banques pratiquent ce négoce pour leur propre compte et celui de leurs clients. Ces métaux sont traités comme des actifs alloués ou non alloués.

Dans le cas des métaux précieux alloués, le client est propriétaire de pièces ou lingots spécifiquement identifiés et séparés. La marque, le poids, la pureté et les numéros de série des lingots sont enregistrés. La banque se contente de fournir le service de stockage. Lorsqu’un client retire ou vend ces actifs, la banque libère exactement les actifs correspondants. Étant donné que ces actifs sont la propriété du client, la banque ne les possède pas et ils ne sont pas répertoriés comme des actifs de la banque ou comme des passifs envers ses clients.

C’est une tout autre affaire avec le stockage non alloué de métaux précieux.

Dans le cas du stockage non alloué, le client de la banque ne possède pas de pièces ou de lingots spécifiquement identifiés. Au lieu de cela, le client est un créancier non garanti de la banque, qui a une créance sur certains actifs détenus par la banque. Par exemple, un client peut avoir une barre d'argent de 1 000 onces en stockage non alloué. La banque peut détenir des centaines ou des milliers de ces barres en stockage non alloué, chacune d'entre elles pouvant être livrée pour le compte d'un client en cas de demande de retrait ou de vente.

Dans le cadre d’un stockage non alloué, cette barre d’argent de 1 000 onces appartient à la banque et est répertoriée comme faisant partie de ses actifs. Pour compenser cela, la banque enregistre également un passif envers le client, de la même valeur que celle enregistrée pour l’actif. Tant que les banques détiennent suffisamment d’actifs pour couvrir ces passifs, il n’y a pas de problème.

Pour les banques qui font du négoce de métaux précieux, le stockage non alloué présente de nombreux avantages. Les banques n’ont pas besoin de faire le suivi de chaque lingot et pièce appartenant à un propriétaire individuel, ce qui permet d'économiser beaucoup de paperasse et de remaniements d’actifs lorsque ceux-ci changent de propriétaire.

Cependant, le stockage non alloué pose un problème.

Étant donné que le volume d'échanges quotidien de métaux précieux ne concerne qu'un pourcentage relativement faible des actifs qu'une banque peut détenir, la banque peut répondre aux besoins de livraison même si elle n'a pas la garde physique et le titre de propriété de tous les métaux précieux qu'elle doit aux clients.

On peut considérer cette situation comme similaire à celle des clients ayant du cash sur des comptes en banque. Au quotidien, les banques ne sont pas confrontées à un pourcentage élevé de clients qui se présentent pour retirer tous leurs fonds. Par conséquent, elles peuvent ne détenir qu’un faible pourcentage de leurs actifs sous forme de pièces de monnaie et de devises par rapport à leurs engagements envers les clients qui possèdent des comptes chèques, d’épargne ou des certificats de dépôt.

Le fait qu'il n'y ait besoin ni de titre de propriété, ni de détenir un pourcentage élevé de métaux précieux physiques dans leurs coffres par rapport à leurs engagements envers les clients a entraîné des volumes d'échange massifs d'actifs papier.

Ainsi, de nombreuses banques se livrent aujourd’hui à ce que l’on pourrait appeler "négoce fractionnaire de métaux précieux". Elles ne détiennent qu’un faible pourcentage de leurs engagements sous forme de métaux physiques dans leurs coffres. Elles couvrent théoriquement le reste de leurs passifs en métaux précieux en louant de l’or auprès des banques centrales, en négociant des produits dérivés ou en utilisant d’autres instruments papier.

La banque d’investissement Morgan Stanley a été impliquée dans une fraude de ce genre lorsqu’elle a vendu des métaux précieux physiques à des clients et collecté des frais de stockage pour les entreposer, mais sans jamais avoir acheté les actifs réels. Au lieu de cela, la banque a utilisé les fonds des clients pour acheter d’autres actifs, dont beaucoup sous forme papier. En 2007, Morgan Stanley a réglé un recours collectif de plusieurs millions de dollars dans cette affaire, tout en réfutant les accusations.

Quelle est l'ampleur de ce marché papier, où les banques peuvent détenir des contrats papier pour couvrir leurs engagements à livrer des métaux précieux physiques ? Lors d’une audience de la Commodity Futures Trading Commission en mars 2010, Jeffrey Christian, consultant en métaux précieux, a déclaré que ces banques auraient vendu 100 fois la quantité de métal qu’elles possèdent réellement. Évidemment, si tous ces propriétaires contactaient leur banque pour se faire livrer le métal physique, le marché papier s’effondrerait.

Le principal marché au monde pour le négoce des métaux précieux est la London Bullion Market Association. Rien qu’en or, il s'y négocie en moyenne 20 milliards $ par jour, soit plus de 5 000 milliards $ par an. Pratiquement tous ces échanges se font sous forme de métaux précieux non alloués.

Le COMEX de New York est la deuxième plus grande place de négoce de métaux précieux. La négociation de contrats à terme et d'options sur l'or sur le COMEX a commencé au milieu des années 1970, spécifiquement comme moyen pour le gouvernement américain et les principaux partenaires commerciaux de la Federal Reserve Bank de New York de manipuler le prix de l’or.

Le système de réserve fractionnaire pour le commerce des métaux précieux non alloués est le principal moyen via lequel le gouvernement américain, les principaux partenaires commerciaux de la Fed de New York, les banques centrales et la Banque des règlements internationaux font baisser les prix de l’or et de l’argent.

Le fait de vendre des contrats papier sans avoir à livrer les métaux physiques donne l’impression qu’il y a beaucoup plus d’or et d’argent disponibles sur le marché qu’il n’y en a en réalité. En résulte des prix plus bas que si les acheteurs et les vendeurs de métaux précieux négociaient sur la base de données réelles sur l’offre et la demande.

Comme je l’ai expliqué dans le passé, les prix de l’or et de l’argent servent de baromètre du gouvernement américain, de l’économie américaine et du dollar américain. Si les prix des métaux précieux montent, non seulement cela se répercute négativement sur le gouvernement, mais cela entraîne également une hausse des taux d'intérêt à payer sur la dette publique et fait baisser le pouvoir d'achat du dollar.

Revenons à l'accord de Bâle III. Le changement le plus important pour les métaux précieux est que les banques seront tenues de détenir des réserves en contrepartie de leurs actifs. En vertu du règlement à venir, les banques comptabiliseront les métaux précieux non attribués à 85 % de leur valeur dans leurs livres afin de déterminer combien elles doivent détenir en réserves par rapport à ces actifs.

Cependant, les banques ne pourront plus considérer le passif relatif aux métaux précieux non alloués comme faisant partie de leurs réserves obligatoires.

Par conséquent, pour se conformer à la réglementation de Bâle III, les banques devront soit créer une énorme augmentation de leurs fonds propres pour fournir les réserves obligatoires, soit être contraintes de réduire fortement ou d'arrêter complètement leurs opérations sur les métaux précieux non alloués.

 

 

Ces banques assumeront-elles la propriété et la détention d’une quantité de métaux précieux physiques plusieurs fois supérieure à celle qu’elles ont actuellement ? En réalité, cela est impossible car il n’y a tout simplement pas assez de métaux physiques disponibles. Un autre obstacle est que ces banques n’ont pas la capacité de stockage nécessaire pour détenir des stocks suffisants permettant de fournir des réserves correspondant à leurs actifs en métaux précieux.

Dans la pratique, cette partie de la nouvelle réglementation de Bâle III aurait pour conséquence une élimination presque totale du négoce de métaux précieux non alloués sur les marchés de Londres et New York. Le seul commerce qui subsisterait serait celui des métaux alloués.

Les banques d’Europe continentale mettront en œuvre les changements dans le négoce des métaux précieux à partir de la fin juin de cette année. Les banques britanniques devront adopter les nouvelles normes d’ici le 1er janvier 2022. Du moins, ce sont les dates de mise en œuvre actuellement prévues.

Avec l'élimination de la plupart des échanges de métaux précieux non alloué, le gouvernement américain pourrait perdre sa principale technique de suppression des prix de l'or et de l'argent.

Entre la demande accrue de métaux précieux physiques et la fin de l’utilisation de métaux précieux non alloués pour faire baisser les prix, les cours de l’or et de l’argent pourraient fortement augmenter.

L’impact de ces changements à venir est si important que le 4 mai 2021, la London Bullion Market Association et le World Gold Council ont soumis un document à la Prudential Regulation Authority, le régulateur britannique des banques et du secteur financier, demandant l'élimination des changements apportés aux normes de Bâle III en matière de négoce des métaux précieux non alloués. Ce document affirmait que la mise en œuvre des nouvelles réglementations compromettrait la capacité des banques à compenser et à régler les transactions de métaux précieux, drainerait les liquidités de ce marché, augmenterait considérablement les coûts de financement de ces transactions et limiterait les opérations de la banque centrale avec les métaux précieux.

L'affirmation selon laquelle la London Bullion Market Association pourrait être presque obligée de cesser ses activités sans cette dérogation signifie également que le négoce des métaux non alloués sur le COMEX pourrait lui aussi être paralysé.

Cela dit, un nouveau report de la date de mise en œuvre à court terme des normes Bâle III pour le commerce des métaux précieux non alloués reste envisageable.

Même si c'était le cas, ce report pourrait concerner uniquement les banques britanniques.

Le temps presse pour essayer de changer la réglementation avant que la première de ces normes ne s’applique aux banques d’Europe continentale à la fin du mois de juin de cette année.

À l’heure actuelle, le COMEX compte environ 24 milliards $ de ventes à découvert de contrats à terme sur l’or et 1,6 milliard $ supplémentaires de ventes à découvert de contrats à terme sur l’argent. Il y aura certainement des pressions pour que les vendeurs à découvert couvrent ces contrats COMEX alors que les banques d’Europe continentale se démènent pour couvrir leurs positions vendeuses.

Quoi qu’il en soit, il est presque certain qu'il en résultera une augmentation considérable des prix de l’or et de l’argent, peut-être à des multiples des niveaux actuels, d’ici six mois à deux ans.